Кто сказал, что Земля – интересная планетка? Чьей наивности мы обязаны этим глупым утверждением? Оглядитесь вокруг: все материки открыты, все океаны исплаваны, все горы исхожены. Под землю пробирались? Да, конечно, даже образцы земной мантии в геологическом музее хранятся. Кругосветное путешествие? Скучно. На самолете? Банально. На воздушном шаре? Было. На подводной лодке? Некомфортно и невозможно. А подняться в небо? Нет, не к облакам и не над ними, а еще выше – туда, где округлость Земли можно увидеть, а не поверить учебнику географии... Как насчет полета в космос?

Космический туризм - вот уже несколько лет - не просто изощренная фантазия лишенного крыльев человечества. Это - самая наиреальнейшая реальность. Правда, нужно сделать несколько оговорок. Во-первых, космос не будет далеким (а что, кто-то собирался на Альдебаран?). Во-вторых, к космическим туристам предъявляются почти такие же требования, как и к космонавтам (так как, по сути, они от них не отличаются) и, наконец, бедных в космос не берут. Одно место в экскурсионном космическом автобусе будет стоить от 200 тыс. американских долларов. Ну, и, конечно же, голова будет кружиться от разнообразных бюрократических закоулков. Например, в США еще в 2005 году был опубликован проект рекомендаций для будущих космических туристов и для пилотов частных космических кораблей. На 123 страницах документа, разработанного Федеральным управлением гражданской авиации США, туристам рекомендуется  пройти предполетное медицинское обследование и подписать документ, в котором они признают все сопутствующие полету риски. В свою очередь, космические туроператоры должны сообщить пассажирам обо всех таких рисках, и, по требованию, предоставить необходимые статистические отчеты. Кроме того, туроператоров обяжут провести с будущими туристами занятие по технике безопасности.

Если есть рынок, то рано или поздно на нем появятся и участники. После того, как правительства разных стран сдали монополию на освоение космического пространства, на рынке космического туризма появился первый туроператор, который и предлагает свои услуги всем желающим. Да, мы говорим о Virgin Galactic - первом частном космо-перевозчике.

Хотя название Virgin Galactic было зарегистрировано британским миллиардером Ричардом Брэнсоном еще в 1999 году, настоящим днем рождения компании можно считать 27 сентября 2004 года, когда было объявлено о покупке Ричардом Брэнсоном у компании Mojave Aerospace Ventures лицензии на изготовление пилотируемых суборбитальных кораблей за более чем 20 млн. долларов.

Что же предлагает своим клиентам Virgin Galactic? С помощью специальных, запатентованных аппаратов пилоты компании поднимут туристов на высоту около 100 км, что даст возможность ощутить невесомость на срок до 6 минут.

Об этих аппаратах - несколько отдельных восхищенных слов. 23 января 2008 года в Нью-Йорке Virgin Galactic представила окончательные макеты летательных аппаратов. Эксперты и зрители увидели модель нового коммерческого частного космического корабля SpaceShipTwo (SS2) - преемника получившего известность SpaceShipOne (SS1), представленного в 2005 году. Также как и SpaceShipOne, вторая версия корабля предусматривает доставку на пусковую точку высотой около 20 км при помощи самолёта White Knight Two (WK2), также создаваемого в Virgin Galactic. Несмотря на технический проект, SS2 в отличие от SS1 сможет нести на борту до 8 человек (6 пассажиров + 2 пилота) и является крупнее и комфортнее. Система из SS2 и WK2 приблизительно в 3 раза больше системы из SS1 и WK, выигравшей в свое время конкурс Ansari X-Prize. Максимальная высота полёта SS2 составит 135-140 км («SpaceShipOne» - 100-110 км), что позволит увеличить время невесомости до 6 минут («SpaceShipOne» - 3 минуты). Максимальные нагрузки, которые сможет выдерживать аппарат, составят 6g. Планируется создать пять единиц SpaceShipTwo и два самолёта White Knight Two, с которых будут запускаться аппараты. Уже придумано название для первого из SS2 - он будет называться VSS Enterpise (Virgin Space Ship Enterprise - в честь корабя USS Enterpise из сериала Star Track).

Президент компании Уилл Уайтхорн проинформировал СМИ, что на ноябрь 2007 года продано уже около 200 мест. Первый полет планируется на 2009 год. Известно, что первый коммерческий полет совершат отцы-основатели - авиаконструктор Бёрт Рутан и его партнёр Ричард Брэнсон, основавшие космическо-туристическое предприятие.